La malaria es una de las patologías más antiguas y mortales de la humanidad. La sedentarización y la concentración del hábitat, desde el Neolítico, la favorecieron. Las fiebres que la caracterizan se conocen y describen desde la antigüedad, y al menos desde que el hombre ha tratado de aliviar sus efectos con plantas.

Durante más de 2000 años, en ciertas regiones de China, los síntomas de la malaria han sido tratados por una planta aromática de la familia Asteraceae, prima de nuestra artemisa común, Qing hao, de su nombre en latín Artemisia annua. Li Shizhen recomendaba en su Gran Tratado de Herbología de 1578 macerar las hojas en agua, luego machacarlas en un mortero para extraer el jugo que el paciente debía beber.

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Prueba de malaria – Fuente: spm

La malaria en unos males

La malaria a menudo se conoce como “malaria”, del latín palus, paludis, “pantano”, porque es transmitida por mosquitos cuyas larvas se reproducen en lugares húmedos, a lo que también se refiere mal aria, “mal aire”. Con 220 millones de personas afectadas y casi 500.000 muertes al año, principalmente niños menores de cinco años, es la enfermedad parasitaria más extendida en el mundo. Está causada por un protozoario del género Plasmodium del que existen 123 especies, cinco de ellas transmisibles al hombre. Plasmodium falciparum es el que causa más muertes humanas. El parásito, transportado por un mosquito hembra del género Anopheles que ha picado previamente a una persona infectada, se inyecta durante una picadura, principalmente nocturna. Plasmodium comienza refugiándose en el hígado, de donde sale para reproducirse en el torrente sanguíneo, que destruye los glóbulos rojos y libera sustancias que provocan fiebre alta. Puede obstruir los capilares cerebrales y alterar el metabolismo hasta el punto de la muerte.

Una guerra que nunca termina

Durante la guerra de Vietnam, los combatientes del norte perdieron más soldados a causa de la malaria que en combate. Recurrieron al hermano mayor chino, cuyos investigadores se dedicaron a estudiar remedios vegetales tradicionales y seleccionaron Qing hao entre más de 2.000 plantas, evaluadas como efectivas y sin efectos secundarios marcados. En 1972 se purificó el principio activo, una lactona sesquiterpénica denominada “artemisinina”, capaz de matar in vitro al Plasmodium responsable de la enfermedad. Sin embargo, la artemisinina tiene un tiempo de permanencia en el organismo muy breve, en torno a una hora, en comparación con otras moléculas terapéuticas como la cloroquina, una molécula sintética inspirada en la quinina de la cinchona (Cinchona rubra) –durante mucho tiempo la cura de elección contra las fiebres palúdicas–, que permanece en el cuerpo durante varias semanas. Este carácter obliga a la renovación frecuente de la ingesta de artemisinina. En la década de 1990 aparecieron fenómenos de resistencia recurrente del parásito a los fármacos convencionales, en particular a la cloroquina. La Organización Mundial de la Salud (OMS) se interesó por la artemisinina, pero recomendó combinarla con otra molécula, para aumentar su eficacia y precisamente evitar que el parásito se vuelva resistente a ella, lo que se había observado en Camboya. El arteméter, una sustancia semisintética derivada de la artemisinina, es el complemento de elección en los medicamentos antipalúdicos que se ofrecen en la actualidad. En la década de 1990 aparecieron fenómenos de resistencia recurrente del parásito a los fármacos convencionales, en particular a la cloroquina. La Organización Mundial de la Salud (OMS) se interesó por la artemisinina, pero recomendó combinarla con otra molécula, para aumentar su eficacia y precisamente evitar que el parásito se vuelva resistente a ella, lo que se había observado en Camboya. El arteméter, una sustancia semisintética derivada de la artemisinina, es el complemento de elección en los medicamentos antipalúdicos que se ofrecen en la actualidad. 

En la década de 1990 aparecieron fenómenos de resistencia recurrente del parásito a los fármacos convencionales, en particular a la cloroquina. La Organización Mundial de la Salud (OMS) se interesó por la artemisinina, pero recomendó combinarla con otra molécula, para aumentar su eficacia y precisamente evitar que el parásito se vuelva resistente a ella, lo que se había observado en Camboya. El arteméter, una sustancia semisintética derivada de la artemisinina, es el complemento de elección en los medicamentos antipalúdicos que se ofrecen en la actualidad. que el parásito se vuelve resistente a él, lo que se había observado en Camboya. El arteméter, una sustancia semisintética derivada de la artemisinina, es el complemento de elección en los medicamentos antipalúdicos que se ofrecen en la actualidad. que el parásito se vuelve resistente a él, lo que se había observado en Camboya. El arteméter, una sustancia semisintética derivada de la artemisinina, es el complemento de elección en los medicamentos antipalúdicos que se ofrecen en la actualidad.

planta argemone mexicana

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Planta Argemone mexicana – Fuente: spm

Lo que sabemos menos…

A nivel local, en los países donde la malaria abunda, se utilizan muchas otras plantas para combatir el flagelo, de forma más o menos tradicional. Este es el caso del neem (Azadirachta indica), de la familia de las Meliáceas, antes conocido en francés como “neem”. Es un hermoso árbol de follaje elegantemente cortado, originario de la India y comúnmente cultivado en los trópicos para adornar parques y avenidas. A pesar de su sabor extremadamente amargo, su follaje joven se come como verdura desde la India hasta Camboya. El uso medicinal del neem está documentado desde hace unos 2.500 años y la medicina ayurvédica lo utiliza como desinfectante en un gran número de enfermedades. Pero curiosamente, es principalmente en África donde se utilizan sus hojas y corteza como antipalúdico,

Entre las muchas plantas que se dice que tratan la malaria, hay una que merece atención, porque fue objeto en 2004 de un estudio científico real. Se trata de Argemone mexicana, una “hierba” común en el Sahel, aunque procede del continente americano. En la región de Bandiagara, en el pueblo de Sikasso, un equipo internacional de médicos, químicos y etnobotánicos con el apoyo de la Agencia Suiza para el Desarrollo y la Cooperación supervisó durante varios meses a pacientes que padecían malaria por Plasmodium falciparum, el parásito más peligroso en la actualidad, y de los cuales existen formas resistentes a los tratamientos convencionales. Los enfermos fueron tratados por el jefe de la aldea, un curandero tradicional que aprendió el uso de argemone de su abuelo y ya se lo ha pasado a su hijo.

Las partes aéreas de la planta, secas, se hirvieron durante 3 horas en agua, a razón de un kilo por 10 litros. El curandero tradicional determinaba la dosis que debía tomar cada individuo según sus características particulares – sexo, edad, estado de salud. Los primeros 23 pacientes recibieron una dosis diaria durante 3 días; un segundo grupo de 40 personas lo tomó dos veces al día durante 7 días; y las 17 restantes 4 dosis por día durante los primeros 3 días, luego una dosis por día hasta el octavo día inclusive. Se tomaron muestras de sangre cada dos días y se analizaron en el laboratorio de campo instalado por el equipo. La curación se juzgó por la ausencia de parasitemia o fiebre al decimocuarto día, verificada nuevamente el día 28. Entre el 60 y el 75 % de los pacientes del segundo y tercer grupo se curaron, en comparación con solo el 35 % en el primer grupo. La planta también se probó in vitro contra Plasmodium en el Instituto Tropical Suizo de Basilea, donde los resultados fueron concluyentes. Posteriormente, se realizaron varios otros estudios, que llevaron al Ministerio de Salud de Malí a adoptarlo dentro del arsenal terapéutico del país. Argemone mexicana, sin embargo, sigue siendo en gran parte desconocida como planta antipalúdica; incluso se la ve con recelo debido a su contenido de alcaloides potencialmente tóxicos. Sin duda nos olvidamos de que “nada es sin veneno” y que en última instancia es la relación riesgo/beneficio la que debe guiar el tratamiento. La planta también se probó in vitro contra Plasmodium en el Instituto Tropical Suizo de Basilea, donde los resultados fueron concluyentes. 

Posteriormente, se realizaron varios otros estudios, que llevaron al Ministerio de Salud de Malí a adoptarlo dentro del arsenal terapéutico del país. Argemone mexicana, sin embargo, sigue siendo en gran parte desconocida como planta antipalúdica; incluso se la ve con recelo debido a su contenido de alcaloides potencialmente tóxicos. Sin duda nos olvidamos de que “nada es sin veneno” y que en última instancia es la relación riesgo/beneficio la que debe guiar el tratamiento. La planta también se probó in vitro contra Plasmodium en el Instituto Tropical Suizo de Basilea, donde los resultados fueron concluyentes. Posteriormente, se realizaron varios otros estudios, que llevaron al Ministerio de Salud de Malí a adoptarlo dentro del arsenal terapéutico del país. Argemone mexicana, sin embargo, sigue siendo en gran parte desconocida como planta antipalúdica; incluso se la ve con recelo debido a su contenido de alcaloides potencialmente tóxicos. Sin duda nos olvidamos de que “nada es sin veneno” y que en última instancia es la relación riesgo/beneficio la que debe guiar el tratamiento. Argemone mexicana, sin embargo, sigue siendo en gran parte desconocida como planta antipalúdica; incluso se la ve con recelo debido a su contenido de alcaloides potencialmente tóxicos. Sin duda nos olvidamos de que “nada es sin veneno” y que en última instancia es la relación riesgo/beneficio la que debe guiar el tratamiento. Argemone mexicana, sin embargo, sigue siendo en gran parte desconocida como planta antipalúdica; incluso se la ve con recelo debido a su contenido de alcaloides potencialmente tóxicos. Sin duda nos olvidamos de que “nada es sin veneno” y que en última instancia es la relación riesgo/beneficio la que debe guiar el tratamiento.

Un tema espinoso

Originalmente, como sugiere su nombre, de América Central, Argemone mexicana se parece mucho más a un cardo que a una amapola, pero es su pariente cercano en la familia Papaveraceae. También sucede que recibe el sobrenombre de “amapola espinosa”. Es una gran planta anual cuyos tallos erectos pueden alcanzar un metro de altura, con hojas más o menos recortadas, glaucas -es decir de color verde azulado-, veteadas de blanco y bordeadas de afiladas espinas. Sus flores tienen cuatro grandes pétalos amarillos y numerosos estambres. Toda la planta contiene un látex amarillo. Introducido en África ya en el siglo XVII, el argemone frecuenta los escombros, los alrededores de las viviendas y los lugares vagos. En las regiones de origen de la planta se utiliza como analgésico, diurético, colagogo y antiinflamatorio. En uso externo, su jugo se usa contra las verrugas. La planta contiene alcaloides de isoquinolina, como su prima, la adormidera, incluida la sanguinaria. Sus semillas también son ricas en ella y el aceite graso extraído de ella ha provocado intoxicaciones.